Вельский краеведческий музей (ныне ГБУК АО «Вельский краеведческий музей имени В.Ф. Кулакова») был создан в мае 1919 г. на основе уникального собрания предметов старины местного крестьянина В.Ф. Кулакова. Музей располагается в центре города, в трёх каменных зданиях, построенных в начале ХХ века. Главное здание музея было построено мещанином Тавреньгской волости Вельского уезда П. А. Соболевым накануне Первой мировой войны.
Собрание музея включает более 28000 предметов, в том числе 22150 единиц хранения основного фонда. Наиболее ценными (уникальными) являются коллекции бронзовых подвесок (Х - ХIV вв.); деревянных предметов крестьянского обихода (XVIII - XIX вв.); деревянных резных крестов и икон (XVI - нач. XX в.); церковных летописей, исповедных и метрических книг (XVIII - нач. XX в.); поздних русских икон (XVIII - нач. XX в.); коллекция фрагментов домовой росписи (2-я пол. XIX - нач. XX в.); живописи наива (XIX - нач. XX в.) и др.
В музее работают четыре экспозиции «Природа и природные ресурсы Вельского района» (1989 г., реэкспозиция – 2014 г.), и «История Поважья с древнейших времён до начала ХХ века» (1992 г., реэкспозиция – 2013–2016 гг.), экспозиционно-выставочный комплекс «Музей домовых росписей Поважья» (2018 г.), «Вельский уезд/район в 1917–1964 гг.: история и судьбы» (2019 г.), а также в 2019 году открылся новый выставочный зал.
На основе экспозиций сотрудниками музея разработано и проводится для посетителей музея значительное количество экскурсий и лекций. Наиболее востребованными из них являются:
• «История Поважья с древнейших времен до нач. XX века». В ходе экскурсии посетители знакомятся с древнейшими страницами истории края, ходом славянской колонизации Заволочья, событиями Смутного времени, ролью государства и церкви в развитии Поважья в XVIII - XIX вв., развитием сельского хозяйства и промыслов, бытом крестьян Вельского уезда на рубеже XIX-XX вв., историей и культурой уездного города Вельска в XIX - начале XX в.
• «Крестьяне Поважья: земледелие, промыслы, быт». Посетители узнают о развитии земледелия и скотоводства, положении государственных и удельных крестьян, развитии кузнечного, гончарного, плотницкого и других промыслов.
• «Уездный город Вельск на рубеже XIX - XX вв.» Посетителям расскажут об истории основания города, гербе, системе управления, земской почте, культуре, здравоохранении.
• «Животный мир Вельского района». В ходе экскурсии посетители познакомятся с фауной Вельского района, сезонными явлениями в жизни животных и птиц.
• «Коллекция основателя музея В.Ф. Кулакова». Экскурсия знакомит с археологическими памятниками, предметами культа, книгами, оружием, монетами, предметами крестьянского обихода и другими уникальными экспонатами, собранными крестьянином Вельского уезда В.Ф. Кулаковым.
• «Домовые росписи Поважья». Прогулявшись в ходе экскурсии по старинному дому, вы познакомитесь с уникальными росписями мастеров Петровских, узнаете об устройстве крестьянского дома и истории его сохранения.
Вельский музей активно сотрудничает с различными научными и культурными учреждениями Москвы, С.-Петербурга, Вологды, Архангельска и других городов страны, участвует в крупных выставочных проектах. С 2008 г. он является неформальным лидером некоммерческой организации "Ассоциация музеев Поважья", направленной на интеграцию музеев юга Архангельской области и совместное решение стоящих перед ними проблем. В 2012 г. при музее создан Попечительский совет, в состав которого вошли представители творческой интеллигенции, бизнеса, депутаты различных уровней, государственные и муниципальные служащие из Архангельска, Вологды, Санкт-Петербурга, Москвы, Вельска.
Коллектив музея, штат которого насчитывает 22 единицы, постоянно повышает свою квалификацию, ищет новые формы работы с посетителем, организует большую методическую деятельность, осуществляет тесную связь с учреждениями образования.